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2017年11月27日 (月)

タイガー戸口が語る「ジャンボ鶴田伝説」

 日本人プロレスラーで最強と言って誰も異論を唱えないのが、2000年に49歳の若さで亡くなった初代三冠ヘビー級王者のジャンボ鶴田さん。22日にDVDボックス「ジャンボ鶴田伝説」(バップ、1万8000円+税)が発売されるなど、その神話は揺るがない。全日本プロレス時代に初期のライバルだったキム・ドクことタイガー戸口さん(69)がジャンボの強さを振り返った。

 クロースアップされる機会こそ多くないが、タイガー戸口さんは、“我こそはジャンボ鶴田の最大のライバル”と自負している。米国、韓国を行き来している戸口さんを千葉県に訪ねた。
 「鶴田が亡くなってもう17年ですか。でも、私にとっては36年間も『また戦いたい』と思い続けてきたわけですから、その倍ですよ」
 戸口さんは鶴田さんが「怪物」と呼ばれる前の「若大将」時代を知る数少ない先輩だ。72年ミュンヘン五輪のレスリング代表だった鶴田さんは「全日本プロレスに就職します」という名言でエリート入団した。
 「オレがいた日本プロレスがガタガタになって、できたばかりの全日本に入門した鶴田の上には誰もいなかったんですよ。72年にミネアポリスにいた時にレスラー仲間(米国人)からアマリロ(テキサスのファンク道場)にトモミ・ツルタっていう日本人が修業がしてるよって評判を聞いた。74年に、サンアントニオでバトルロイヤルで戦ったのが最初だったかな」
 戸口さんが全日本プロレスに参戦した1976年から81年までの5年間で鶴田さんとのシングル成績は戸口さんの1反則負け9引き分け。197センチ、125キロの鶴田さんに対して、戸口さんは193センチ、125キロで体格的にも力いっぱいぶつかり合える相手だった。
 思い出すうち、戸口さんの口調はアツくなる。若大将時代の鶴田さんが保持したUNヘビー級選手権に戸口さんは2度挑戦し、2試合とも60分フルタイムを戦っての引き分け。78年9月13日の愛知県体育館での試合ではさらに5分延長して決着がつかない65分の死闘だった。
 当時は日本テレビが土曜午後8時に中継していたゴールデン時代だった。「この頃、鶴田はアントン・ヘーシンク(柔道五輪金メダリスト)と後楽園ホールでUNの防衛戦で反則勝ちという不完全燃焼試合をやった。「頭にきて、馬場さんに言ったんですよ。『鶴田にあんなみっともない試合させないでください。オレと鶴田だったら面白い試合になりますよ』って」と自ら“マッチメーク”して実現した試合だった。
 「この試合のために加賀友禅のガウンを150万円で新調したんだけど、入場の時に客に生卵をぶつけられた。ガウンに染み込んで終わりだよ。悔しくて、ガウンを脱いでたたきつけた。それだけ鶴田の人気がすごかったってこと。鶴田はテレビに出たり、ギター持ってコンサート開いたり、女性ファンが多かったもんね」
 「65分やって、すごい汗をかきました。試合前にサウナで汗をかきに行っておいて正解だった。初めてだよ。体がベタベタになったの。35分過ぎると汗が出なくなるんだよ。糊みたいにベタベタになるんだよ」
 「試合はオレがリードした。その後に鶴田が長州力と60分フルタイムで戦った時(1985年11月4日・大阪城ホール)に鶴田がリードしたようにね。馬場さんから『これからの全日本プロレスを2人で引っ張って行ってくれ』と言われた」
 最後の対決は、1981年4月8日の高知県体育館でのチャンピオン・カーニバル。30分時間切れ引き分けだった。「あれは決着つかない。馬場さんは鶴田をつぶさない。オレもつぶれない。だからややこしい」
 米国に妻子がいた戸口さんは、米国流の条件を求めた。その結果、初代タイガーマスクブームで黄金時代を迎えていた新日本プロレスからの、引き抜きに乗っかった。当時のジャイアント馬場社長は激怒し、以後、鶴田と同じリングに上がることは許されなかった。
 「鶴田はオレに辞めて欲しくなかったの知ってるもん。裏では会ってましたから」戸口さんが抜けたことで、大相撲元幕内から米国修業に出されていた天龍源一郎が呼び戻された。
 「ノースカロライナのおれの家の近くのホテルに泊まっていた天龍がやって来て『戸口さんやめるんだって。聞いたよ。オレが帰って来いっていわれたもん』って。天龍も米国が居心地がよくなっていた時だった。『いいじゃない。オレの代わりに三番手になれるんだから。帰りなよ』って、送り出した」
 その後の鶴龍コンビ、鶴龍対決が鶴田さんの怪物伝説に拍車をかけたことは言うまでもない。
 「やっぱり鶴田が一番強いですね。アマレスやってたからレスリングの基本はできていたし、試合がやりやすかった。歯車が合いすぎて面白かった。ニック(ボックウィンクル)がAWA(世界ヘビー級王座)を鶴田に渡すとは思わなかったけど、ミネアポリスでバーン・ガニアのAWA、ロサンゼルスでハーリー・レイスのNWAに米国で挑戦していたオレと鶴田は引き分けたんだから」
 発売されたDVDボックス「ジャンボ鶴田伝説」には戸口戦は収録されていない。
 「オレは嫌われてるからしょうがないよ。外様だから。一匹狼でやってきたから。鶴田が勝っていない試合なんだからね」と寂しいながらも強がる戸口さんは、いい顔をしていた。
  (取材・酒井 隆之)

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